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Las empresas valientes que están venciendo a las grandes tecnológicas

Big tech sigue creciendo. En lo que va del año, el valor de mercado combinado de los cinco gigantes digitales de Estados Unidos (Alphabet, Amazon, Apple, Meta y Microsoft) se ha disparado a la mitad, a alrededor de $ 9 billones. Eso es casi una cuarta parte del total del s&p 500, un índice de las compañías más grandes de Estados Unidos (que ha aumentado solo un 17% en el período). Los cinco representan casi el 60% de las ventas, ganancias y gastos en investigación y desarrollo de todas las empresas de tecnología en el índice. Se espera que sean los principales ganadores de la revolución de la inteligencia artificial (ia).

Los gobiernos ven este dominio con creciente inquietud. El 12 de septiembre, el Departamento de Justicia de Estados Unidos comenzó un enfrentamiento judicial con Google y su matriz corporativa, Alphabet, en el mayor caso antimonopolio en dos décadas, acusándolo de abusar de su monopolio de búsqueda en Internet). Este mes, una ley de la UE etiquetó a los cinco grandes como “guardianes” digitales, lo que les prohíbe agrupar algunos servicios y discriminar a terceros en sus plataformas, entre otras cosas. Los gigantes se han vuelto tan gigantescos, argumentan los trustbusters del mundo, que absorben todo el oxígeno del ecosistema tecnológico, llevando a los retadores a la extinción o, en el mejor de los casos, dificultando la prosperidad de cualquier otra persona. Solo pregúntale a Snap, Spotify o Zoom. 

Sin embargo, al igual que los ecosistemas naturales, los comerciales presentan oportunidades para los recién llegados. Para seguir creciendo a las tasas vertiginosas que esperan sus inversores, los cinco grandes prestan más atención a los mercados lo suficientemente vastos como para marcar una diferencia significativa en sus ingresos, que colectivamente alcanzaron los 1,5 billones de dólares el año pasado. Eso significa que ignoran ciertas áreas que son más pequeñas, pero potencialmente lucrativas. Las ingeniosas empresas que identifican tales nichos y son capaces de explotarlos no solo se las arreglan, sino que prosperan a la sombra de los gigantes.

Garmin. Fundada en 1989, fue pionera en el uso comercial de sistemas de navegación GPS. Para 2008 había capturado casi un tercio del mercado de dispositivos de navegación portátiles, en su mayoría unidades montadas en el tablero de instrumentos para automóviles, que representaban alrededor del 72% de las ventas de la compañía. Luego, Google lanzó su aplicación Google Maps, primero, en 2008, para teléfonos inteligentes Android y luego, cuatro años después, para el iPhone. Los automovilistas podrían simplemente usar sus teléfonos para encontrar su camino, en lugar de pagar por un dispositivo dedicado. Para 2014, los ingresos de Garmin de su segmento automotriz se habían desplomado a la mitad en comparación con seis años antes, a $ 1.2 mil millones.

Un año después, la gran tecnología dio otro golpe. Apple lanzó su primer reloj inteligente, que corría el riesgo de socavar el creciente negocio de Garmin de vender dispositivos para entusiastas del fitness y las actividades al aire libre. Esta vez, sin embargo, la compañía más pequeña resistió el asalto (ver gráfico 1). Se centró en relojes de gama alta y rastreadores de fitness, algunos de los cuales se venden por varias veces el precio del Apple Watch de gama alta. Al hacerlo, ha construido una base de usuarios leales de montañeros, corredores y otros fanáticos del fitness; En abril, Mark Zuckerberg, el jefe fanático del ejercicio de Meta, publicó una foto de su reloj Garmin después de terminar una carrera de 5 km a tiempo.

George Livadas de Upslope Capital, una firma de inversión, cree que Garmin es una de las pocas compañías que ha creado una marca premium en un mercado con una alternativa disponible de Apple. Hoy en día, sus ingresos anuales totales de casi $ 5 mil millones son aproximadamente el doble de lo que eran cuando el primer Apple Watch llegó a los estantes. Los relojes inteligentes y los rastreadores de actividad física contribuyen con casi el 60% de las ventas de la empresa (la mayor parte del resto proviene de sistemas de navegación profesional para barcos y aviones, consulte el gráfico 2).

Otra compañía que explota con éxito un nicho tecnológico desatendido es Dropbox. Steve Jobs, cofundador de Apple, una vez desestimó a la empresa de almacenamiento en la nube con sede en San Francisco como una “característica, no un producto”. Fundada en 2008, ha luchado contra Apple, Google y Microsoft (y durante un tiempo, Amazon) a lo largo de su vida. Sus rivales más grandes incluyen almacenamiento en la nube con otros servicios; los clientes que se registran en Gmail de Google, por ejemplo, reciben almacenamiento en línea gratuito. Pero esas ofertas, aunque a menudo gratuitas, carecen de la funcionalidad de Dropbox.

Según Rishi Jaluria del Royal Bank of Canada, desde el principio Dropbox reconoció que muchos usuarios necesitaban algo más que un lugar para guardar archivos. Los fotógrafos y otros tipos creativos quieren almacenar archivos de alta resolución sin preocuparse por el tamaño del archivo, por ejemplo. Estos usuarios a menudo están dispuestos a pagar por la conveniencia. Al desarrollar funciones que les atraen, más recientemente una herramienta de búsqueda impulsada por ia para encontrar y resumir documentos, Dropbox ha seguido atrayendo nuevos suscriptores.

Un nicho explotable también puede ser geográfico. MercadoLibre, una empresa argentina de comercio electrónico, es un buen ejemplo. Sus días podrían haber parecido contados cuando Amazon ingresó a Brasil y México, sus mercados más grandes, en 2012 y 2013, respectivamente. No es así. Una década más tarde, MercadoLibre representa una cuarta parte de todo el comercio electrónico en América Latina. Lo más cerca que ha estado Amazon de desafiar al gigante de las compras regionales está en México, pero incluso allí su cuota de mercado es la mitad que la de su rival.

MercadoLibre ha tenido éxito al adaptar su modelo de negocio a las condiciones locales. Rápidamente identificó una infraestructura deficiente, que elevó los costos para los vendedores y degradó la experiencia de compra para los compradores, como un obstáculo para el crecimiento. La firma ha invertido en su propia red logística, que transporta el 90% de sus paquetes. Su servicio de pagos, MercadoPago, es una opción popular en una región con fraude desenfrenado. Pequeñas innovaciones como ofrecer puntos para la entrega gratuita lo han ayudado a ganarse a los latinoamericanos conscientes de los precios. La compañía también juega con sus raíces locales para ganarse a los clientes. Ariel Szarfsztejn, su jefe de comercio, lo describe como “construido por latinoamericanos”. En abril, cuando Amazon estaba recortando su fuerza laboral en todo el mundo, MercadoLibre anunció planes para contratar a 13,000 personas.

Sea testigo de la aptitud física

Encontrar un nicho no es suficiente para garantizar el éxito. Garmin, Dropbox y MercadoLibre tienen otras cosas a su favor. Los tres todavía tienen al menos uno de sus fundadores en roles ejecutivos. Ganar contra las grandes tecnológicas requiere un enfoque obsesivo en el desarrollo de productos y el estómago para las inversiones a largo plazo. Ayuda tener operadores experimentados al timón que no se dejen influir únicamente por los objetivos trimestrales.

Fundamentalmente, las tres compañías también ganan dinero, un gran punto de venta para los inversores en un momento de aumento de las tasas de interés, lo que hace que la promesa de las ganancias futuras de los aspirantes a la tecnología sea menos atractiva que las ganancias aquí y ahora. En 2022, Garmin, Dropbox y MercadoLibre recaudaron $ 974 millones, $ 553 millones y $ 480 millones, respectivamente, en ingresos netos. Eso es cacahuetes al lado de los $ 60 mil millones de Alphabet o los $ 100 mil millones de Apple. Pero los márgenes operativos del trío parecen saludables para los negocios de relojes inteligentes, nube y comercio electrónico. La capitalización de mercado de Garmin se ha triplicado desde 2015, a más de 20.70 millones de dólares. MercadoLibre se ha quintuplicado, a 10.<> millones de dólares. Dropbox tiene un valor de $ <> mil millones, no muy lejos de su pico en medio de la manía de la era pandémica por todo lo digital. ¿Quién dijo algo sobre la extinción? 

Artículo de: The Economist